mcc43

Con la presa di Baghdad  nel 1917 i britannici strappano agli Ottomani il controllo della Mesopotamia. L’occupazione pesa sulle esangui casse dell’Impero e Winston Churchill decide di “far risparmiare milioni” ai sudditi inglesi accollando le spese agli arabi. Nel 1921 convoca  al Cairo una Conferenza per porre le basi territoriali e istituzionali di uno stato arabo. Nel piano concepito  da Gertrude Bell e T.E. Lawrence l’Iraq doveva essere indipendente, amministrativamente assistito dalla Gran Bretagna. In realtà accadde l’opposto. Il tradimento di quell’ideale inflisse ai due visionari una ferita che in modo diverso condusse entrambi a morte prematura.


Outsider inglesi col cuore in Medio Oriente

Entrambi appassionati di archeologia e antropologia culturale del Medio Oriente, Thomas Edward e Gertrude divennero, in zone territoriali diverse, i massimi esperti ai quali dovettero rivolgersi i profani governanti europei.

gertrude-bellL’inquieta Gertrude Bell, brillante laureata di Oxford, a 24 anni giunge in Persia e sboccia per quel mondo una passione che si espande con i viaggi in Palestina e si approfondisce con le esplorazioni nei deserti arabici viaggiando, unica donna, con un equipaggio beduino. Scrive, scatta fotografie, apre nuove piste nei deserti. Sicura, sagace, empatica, stringe rapporti con sceicchi e mullah. Comunica ciò che apprende delle turbolente relazioni tribali all’Intelligence britannica che la coopta nei servizi segreti del Cairo, e poi nel 1919 alla Conferenza di Pace di Parigi. Lì presenta il suo memorandum Self-Determination in Mesopotamia che riceve ampie lodi che sottolineano trattarsi dell’opera di una donna. Ciò le causa grande irritazione. “Ne parlano come di un cane che ha imparato a camminare su due zampe” scrive alla famiglia. Non era una femminista Gertrude, non condivideva le battaglie delle suffragette. Alla sua personalità mancavano componenti vittimiste, perseguiva affermazioni per propria volontà e solo i colpi del destino riuscirono, talvolta, a impedirglielo. La sua spina nel cuore: la morte, per incidente e in guerra, dei due uomini amati in gioventù. La gioia più grande: aver creato il Museo archeologico di Baghdad, al quale lasciò in eredità il suo patrimonio.

Anche Thomas Edward Lawrence ha una segreta spina nel cuore: l’esser figlio illegittimo. Dopo Oxford, coglie l’occasione di allontanarsi dal suo ambiente arruolandosi. La passione per la storia e l’archeologia gli procura come destinazione l’Egitto e presto viene mandato fra gli Arabi in rivolta contro l’Impero Ottomano. E’ l’inizio dell’amore per quel mondo e il sogno della liberazione e di “uno stato per 20 milioni di semiti“. Ha  piena consapevolezza, con sofferenza personale più volte espressa ne I 7 Pilastri della Saggezza (nota*), che l’unificazione delle popolazioni di lingua araba sarebbe stata osteggiata dalla politica, tuttavia le smisurate fatiche, i combattimenti, le malattie, le ferite, il rapimento e le sevizie sopportate dal suo fragile fisico, oltre all’incessante azione pacificatrice dei conflitti tribali, gli conquistano e gli conservano l’amicizia degli arabi.
Partecipa alla Conferenza di Pace di Parigi, convocato per il suo patrimonio di conoscenza, rapporti, opere scritte e, forse, anche per la  notorietà mondiale che gli aveva conferito il reporter americano Thomas Lowell, la cui compagnia Lawrence aveva accettato sotto condizione che venisse dato altrettanto rilievo ai capi locali della rivolta.

Al Khatun, regina del deserto,
El-Orens, condottiero e stratega

Gertrude e Lawrence si conobbero nel 1910 a Carchemish, sito archeologico presso Aleppo. Un incontro fortuito, una svolta delle loro vite che li conduce prima alla Conferenza di Pace, poi a quella del Cairo. Sono ormai due figure carismatiche quelle che si incontrano nuovamente nel 1921, insieme alle più quotate menti dell’Impero britannico in Medio Oriente, per determinare il destino della Mesopotamia, della Transgiordania e della Palestina.
Lui, 33 anni, è una celebrità mondiale che gli arabi, storpiando il nome, chiamano El-Orens; lei, 53 anni, ha ormai l’epiteto di Regina del deserto, ed è l’unica donna fra i 40 membri convocati al Cairo.
Gertrude appare regale nel suo abito di seta, il boa di volpe argentata, gli occhi ammalianti sotto il cappello fiorito quando, alla stazione, scorge Lawrence venuto a riceverla.
Caro ragazzo” esclama tendendo la mano guantata all’eroe che conserva l’aspetto di un biondino timido e goffo.
Gertie” risponde lui, poi si guarda intorno e sussurra “C’è tutto il Medio Oriente qui“.
La carrozza fila sulla Corniche bordata di palme lungo il Nilo, mentre gli studenti dell’Università Al Ahzar intonano cori anti-britannici. Più tardi, a tu per tu , nell’appartamento di Gertrude al Semiramis Hotel si confrontano sulla rivolta, 1920, degli arabi delusi in tutta la Mesopotamia.

Lawrence aveva tempestato la stampa britannica con lettere di condanna dell’amministrazione civile di Baghdad. “Sono in gran parte d’accordo” Gertrude inizialmente gli aveva fatto sapere. Però  Lawrence aveva alzato il tiro: Attenti alla trappola Bagdad_“Il popolo dell’Inghilterra è stato condotto in Mesopotamia in una trappola dalla quale sarà difficile scappare con dignità e onore” e rincarando su The Sunday Times“Le cose sono andate molto peggio di quanto ci è stato detto, la nostra amministrazione è più sanguinosa e inefficiente di quanto vien raccontato al pubblico.” .
A quel punto Gertrude gli aveva risposto sprezzante: “Tosh!“, spazzatura, assurdità. Ora l’uno di fronte all’altra scoppiano a ridere quando Lawrence ricorda che una volta lo aveva definito un angelo, un’altra l’aveva tacciato d’essere indemoniato.
Concordano sugli esosi costi del mandato, sulla necessità di un parziale ritiro delle truppe e che, insediando un governo arabo, si sarebbero di molto ridotte le spese. Insieme “cospirano” per portare Feisal (nota**), figlio dell’Emiro di Mecca, capo tribale potente e compagno di battaglie di Lawrence, al trono del costituendo stato dell’Iraq. La strada era già stata spianata da Lawrence  a Londra con Churchill, e da Gertrude con Percy Cox, Alto Commissario di Baghdad. Ora potevano unire gli sforzi.
Il giorno seguente, sabato 12 marzo 1921, all’insaputa di tutti, soprattutto della stampa, ha ufficialmente inizio la Conferenza del Cairo.

La “Madre dell’Iraq” e  “Lawrence d’Arabia”

Al tavolo della Conferenza Lawrence esordisce: “Il primo sovrano dovrebbe essere una personalità attiva e stimolante” Era importante, argomenta, che fosse una figura carismatica ma non locale per poter “contrastare le affermazioni dei candidati fra loro ostili  e mettere insieme gli elementi sparsi di un paese arretrato e civilizzato a metà.
Churchill, tra gli sbuffi di fumo del sigaro, pensa che in quel modo si può sistemare l’intera famiglia: il padre, Emiro Husayn a Mecca, dei tre figli: Feisal diventava re dell’Iraq (incaricato di aiutare nella protezione protezione dei luoghi santi dagli attacchi di Ibn Saud),  Abdallah prendeva la Transgiordania, e ad Ali veniva dato l’Hejaz.

Gertrude, tra le volute di fumo della sigaretta perennemente accesa, osserva che la scelta di Feisal avrebbe incontrato l’opposizione di leader locali, ma la caldeggia: sarà nulla al confronto di una ben organizzata acclamazione di Feisal, dopo aver opportunamente indetto una consultazione popolare.
Lawrence per un pò si comporta bene tenendo a freno lo spirito polemico, ma ad un certo momento una sua sortita impudente provoca lo scherno di Gertrude: Little imp!, piccolo diavolo, e Lawrence, arrossito fino alle orecchie, ammutolisce.

I 40 convocati, che Churchill ironicamente chiama i 40 ladroni, votano, approvano, la conferenza termina il 30, ma già il 25 marzo Churchill gongolante telegrafa a Londra: “Prospettive Mesopotamia promettenti. Il figlio dello Sharif, Feisal, speranza di soluzione migliore e più economica.”

Gertrude è pienamente soddisfatta: è lei che aveva combattuto per includere Bassora, Baghdad e Mosul nei confini iracheni, da lei stessa tracciati, allo scopo di aumentare la presenza minoritaria dei sunniti, arabi e curdi, e  prevenire la possibilità che la maggioranza sciita trasformasse l’Iraq in uno stato teocratico.
Lawrence, invece, freme: “I curdi non dovrebbero essere sottoposti a un governo arabo“. Si cerca di mettere una toppa, che oggi sappiamo fallimentare: il Kurdistan sarebbe stato tenuto amministrativamente separato e supervisionato dall’Alto Commissario. Alla madre scrive: “Sono state le due settimane più lunghe mai vissute.  Siamo in un hotel di marmi  e bronzi, costoso e lussuoso, un posto detestabile: mi rende bolscevico. “

Ora i due “cospiratori” devono creare il consenso intorno A Feysal (nota***). Convincono Churchill della necessità di far tornare immediatamente l’emiro dalla presente residenza a Londra, inviarlo a Mecca, luogo di nascita del Profeta, per sottolinearne la discendenza e da lì annunciarlo al pari di un inviato celeste per il bene dell’Iraq; infine farlo giungere a Baghdad prima della convocazione delle “elezioni”.

Il 23 agosto Feisal viene incoronato, Gertrude scrive: ‘C’è stato un momento di agitazione. Lui ha guardato in prima fila verso di me e io gli ho fatto un piccolo cenno di saluto.
Regina senza corona della Mesopotamia titolò il New York Herald profeticamente perché Gertrude divenne  per il re sia consigliere sia mentore.

Sogni infranti

-Le speranze di Gertrude sulle capacità di Feisal in trono non si realizzarono; da re dimostrò capacità inferiori delle doti leggendarie di comandante militare. Delusa, si dedicò con crescente intensità alla passione per l’archeologia. Quando, al 54° compleanno, venne invitata a palazzo reale approfittò della circostanza favorevole per presentare al sovrano una bozza di legge per la protezione dei siti archeologici iracheni. Feisal andò oltre: la nominò Direttrice pro-tempore delle antichità. Da quella posizione Gertrude si dedicò anima e corpo all’istituzione del Museo Nazionale Iracheno che, grazie alla sua infaticabile determinazione, potè essere inaugurato nell’aprile 1926, nonostante a ridosso della cerimonia Baghdad fosse stata devastata da un’inondazione senza precedenti del Tigri.
Erano anni malinconici per la Regina del deserto: la popolarità era discendente, i vecchi amici erano partiti e i nuovi non  le dimostravano la stessa ammirazione, il lavoro richiedeva solitudine, le finanze erano in declino e un amore tardivo viveva un incerto crepuscolo. “Ad eccezione del museo, non mi piace niente della vita. Si ha la netta sensazione di essere vicini alla fine delle cose senza alcuna certezza su cosa, se non altro, si farà dopo.” scrisse a un’amica. Per le notti insonni il medico le prescrisse dei sonniferi. La sera dell’11 luglio 1926 assunse troppe pillole. Mancavano 3 giorni al 58° compleanno.

-Dopo la Conferenza del Cairo, Lawrence partì per l’Oriente. Di territorio in territorio, di tribù in tribù rimbalzava il grido OrensOrens. Churchill contava su di lui per missioni diplomatiche, ma non era quel che Lawrence voleva. Si dimise da consigliere politico per gli Affari Arabi, rifiutò alte cariche (Vicerè delle Indie), non ritirò nemmeno la croce della Corona per le attività belliche. Si arruolò sotto falso nome come aviere nella Raf e poi come soldato semplice nei Royal Tank Corps; intanto scriveva ed elargiva generose donazioni a enti e persone.
Il  1935 fu l’anno dell’indesiderato congedo dall’esercito. La fine della febbrile attività segnò, come per Gertrude dopo l’inaugurazione del museo, una svolta fatale. Il  5 maggio scrisse a un amico “Caro W.R. mi dispiace apparire così negligente; ma la mia dimissione dalla R.A.F. (che doveva per forza avvenire) mi ha abbattuto, così da non avere più la mente o il desiderio di fare qualsiasi cosa. Mi siedo qui. in questo cottage. e non mi chiedo nulla in generale. Il comfort è condizione molto povera dopo l’attività.”
Percorrendo le colline a bordo della motocicletta, come d’abitudine senza casco, incorse in un mai chiarito incidente. Qualche giorno di agonia, poi si spense, tre mesi prima del suo 44° compleanno.

Inafferrabile Lawrence, nebuloso alla nascita, 15 o  16 luglio?, e senza il cognome del padre Sir Thomas Robert Tighe Chapman; nebuloso nella morte: ignota la causa dell’incidente e incerta la data, 18 o 19 maggio?, e il nome confuso con uno dei suoi pseudonimi. The Guardian nell’edizione del giorno 19 scrisse “Siamo addolorati di annunciare la morte di Mr. E. Shaw (‘Lawrence of Arabia’), avvenuta poco dopo le otto di ieri mattina nell’ospedale militare di Wool, Bovington Camp, nel Dorset.”

Note e Crediti in calce


Questo slideshow richiede JavaScript.

Note

nota* Curiosamente per noi, ne I 7 Pilastri della Saggezza la parola “arabi” è riservata quasi esclusivamente alla popolazione della penisola arabica, intorno a Mecca; gli altri, anche gli abitanti della Palestina, sono indicati con le denominazioni tribali.

nota** Sulla scelta di Feisal come leader della rivolta anti ottomana e futuro re, Lawrence scrive ne I 7 Pilastri:
Avevo creduto che queste sconfitte della rivolta dovessero addebitarsi principalmente a cattiva leadership, o piuttosto alla mancanza di leadership, araba e inglese. Così sono andato in Arabia per vedere e considerare i suoi grandi uomini. Il primo, lo sceriffo della Mecca, sapevamo essere troppo vecchio. Ho trovato [ndr. tra i figli] Abdullah troppo intelligente, Ali troppo ingenuo, Zeid troppo freddo. Poi sono arrivato a Feisal, e ho trovato in lui il leader con il fuoco necessario, eppure con la razionalità per dare effetto alla nostra scienza.

*** G.B. e T.E.L. oltre alla comune passione per l’Oriente, condividevano la diffidenza per Ibn Saud. Gertrude venne catturata e tenuta prigioniera fra le donne del suo harem per 11 giorni.  Nel 1916 TE Lawrence argomentò in ‘La politica della Mecca’ che Ibn Saud e i  wahhabiti si atteggiavano a riformisti islamici ‘con tutto il capriccioso bigottismo dei puritani’ e che ibn Saud e i suoi non fossero vere rappresentazioni dell’Islam. Tuttavia Ibn Saud con le mosse, belliche e diplomatiche, successive riuscì a fondare il regno dell’Arabia Saudita, con capitale Ryad, città origine della sua stirpe.

Crediti
Biografia ” Desert Queen: The Extraordinary Life of Gertrude Bell: Adventurer, Adviser to Kings, Ally of Lawrence of Arabia” di Janet Wallach  https://erenow.net/biographies/desert-queen-gertrude-bell/

Film : Letters from Baghdad, 2017, di Tilda Swinton, Con un accesso a documenti, foto, filmati  della Biblioteca nazionale irachena e dell’Archivio di stato,  e alle 1600 lettere di Gertrude Bell. Racconta interamente, con la voce di attori contemporanei, la sua storia con le parole tratte da lettere intime, diari privati ​​e comunicati segreti.
Trailer  https://ihavenotv.com/letters-from-baghdad
Film completo https://www.amazon.co.uk/Letters-Baghdad-Tilda-Swinton/dp/B06ZYGP8SK

Memorie: Seven Pillars of Wisdom. ed. Kindle con illustrazioni – Il primo manoscritto dell’opera era già  redatto all’epoca della Conferenza d pace di Parigi, ma andò perduto. Occorse qualche anno a Lawrence per ricostruire, fra memoria e residui appunti, l’opera completa.  https://www.amazon.it/gp/product/B00CONFDTY/ref=ppx_yo_dt_b_d_asin_title_o00?ie=UTF8&psc=1

Epistolario: Lawrence, T. E .. Le opere di Lawrence d’Arabia ed.Kindle.
https://tinyurl.com/w3g7pt6